(PL y Bolpress).- La Organización Mundial de la Salud (OMS) alertó que la propagación del virus de polio constituye una emergencia de salud mundial. Según el director general adjunto de la OMS Bruce Aylward, los brotes de la enfermedad en Asia, África y Medio Oriente son un acontecimiento que requiere una respuesta internacional coordinada.

La OMS llegó a esa conclusión tras una reunión de emergencia sobre la propagación de la enfermedad que incluyó a representantes de los países afectados. Pakistán, Camerún y Siria suponen también mayores riesgos al respecto, y también Afganistán, Guinea Ecuatorial, Etiopía, Irak, Israel, Somalia y Nigeria corren riesgo permanente en este año.

A fines del pasado año el 60% de los casos de polio fue resultado de la propagación internacional del denominado polivirus salvaje y se temía que los viajeros adultos fueron quienes contribuyeron a ese contagio.

La poliomielitis es una enfermedad infecciosa que afecta principalmente a menores de cinco años. El virus se transmite principalmente a través del contacto con las heces de una persona infectada, y también por medio de secreciones respiratorias o saliva infectada.

La enfermedad contagiosa se caracteriza por fiebre, cansancio, cefalea, vómitos, rigidez del cuello y dolores en los miembros. Una de cada 200 infecciones produce una parálisis irreversible (generalmente de las piernas), y de 5 a 10% de los enfermos fallece por parálisis de los músculos respiratorios.

Según la OMS, la incidencia de la enfermedad ha disminuido en más de 99% desde 1988, cuando se calculaban 350 mil casos en unos 125 países. Hace 25 años el virus causante de la poliomielitis paralizaba o mataba a unas mil personas cada día.

La Iniciativa Mundial de Erradicación de la Poliomielitis (GPEI) informó que en 2012 se reportaron 223 casos en todo el planeta, el 57% en África. En 2013 las víctimas de la enfermedad entre los países donde ésta es o no endémica ascendieron a 369.

El Comité Regional de la OMS para África reveló que el continente negro registró una baja de brotes de poliovirus salvaje del 81%. Sin embargo, en los últimos años se reportaron nuevos brotes de poliovirus salvaje de tipos uno y tres en Somalia, Kenya, Etiopía y Uganda.

El año pasado un brote de poliomielitis afectó a 200 personas en el Cuerno Africano, donde un millón de niños no fueron inmunizados, según el Fondo de Naciones Unidas para la Infancia y la Organización Mundial de la Salud (Unicef).

En agosto del año pasado al menos 105 casos de poliomielitis fueron confirmados en Somalia y la Oficina para la Coordinación de Asuntos Humanitarios (OCHA) de Naciones Unidas expresó su preocupación porque el virus podría afectar en mayor medida a parte de los 600 mil niños que no han podido ser vacunados por residir en zonas de difícil acceso.

En Kenya las autoridades se mantenían en alerta a fines de noviembre por la reaparición de la poliomielitis, enfermedad contagiosa que supuestamente había sido eliminada hace 29 años, en 1984, pero que aún era considerada una emergencia de salud pública. El Ejecutivo “declaró el brote una emergencia de salud pública y dio instrucciones al Ministerio de Salud para acelerar la actual campaña de inmunización”.

Cuatro países africanos se sumaron a Angola para realizar la segunda fase de la campaña de vacunación contra la poliomielitis. Según Unicef, junto a Angola inocularán a niños de Namibia, Zambia, República Democrática del Congo y República del Congo.

Aumentaron los casos de poliomielitis en Pakistán en 2013

Pakistán fue el único país con casos endémicos de poliomielitis en el que la situación empeoró en 2013. Según un informe de la OMS, el número de enfermos ascendió a 83 frente a los 58 de 2012. Autoridades sanitarias comentaron que ello se debió fundamentalmente a las peligrosas condiciones en las que transcurre la campaña de vacunación en muchas zonas, pues el personal encargado de la tarea es frecuente blanco de ataques de los talibanes.

Casi las dos terceras partes de los casos de poliomielitis de 2013 fueron detectados en las regiones tribales limítrofes con Afganistán, donde la insurgencia se muestra particularmente activa y mató o hirió a varios activistas sanitarios. Los talibanes alegan que los trabajadores vinculados a los programas de vacunación, en especial aquellos con apoyo internacional, realizan paralelamente tareas de espionaje para Estados Unidos.

Rica en recursos naturales, pero pobre en infraestructura de salud, la provincia de Baluchistán reportó casi la quinta parte de los afectados, más que cualquier otro territorio del país. Junto a Afganistán y Nigeria, Pakistán es uno de los tres países donde la polio todavía es endémica.

La OMS certifica a 11 países asiáticos libres de poliomielitis

La OMS certificó a Bangladesh, Bután, India, Indonesia, Maldivas, Myanmar, Nepal, República Popular Democrática de Corea, Sri Lanka, Tailandia y Timor-Leste como libres de la poliomielitis. Antes del sudeste asiático, fueron declaradas sin poliomielitis las Américas (1994), la región del Pacífico occidental (2000) y Europa (2002). En 2013 la enfermedad seguía siendo endémica solo en Afganistán, Nigeria y Pakistán.

Con la declaración de la OMS, son libres de poliomielitis cuatro de las seis zonas en las cuales la Organización divide el planeta, lo que representa un importante paso hacia la erradicación de la enfermedad. El 80% de la población mundial habita en regiones libres del altamente infeccioso virus, que ataca el sistema nervioso y puede provocar parálisis total en cuestión de horas.

Salir de la lista de países donde la polio es endémica significa que el virus ha muerto en el medio ambiente y que si hubiera nuevos casos, sería porque fue importado de otro donde la infección persiste. Para certificar libre de la poliomielitis a una zona del planeta deben cumplirse condiciones como al menos tres años sin confirmarse casos por poliovirus salvajes, disponer de laboratorios seguros para la vigilancia y demostrar capacidad para detectar, reportar y responder a casos de poliomielitis introducidos desde el exterior.

OMS retira a India de lista de países con poliomielitis endémica

La OMS retiró a la India de la lista de países donde la poliomielitis es endémica, ya que mediados de enero de 2013 completó tres años sin casos de poliomielitis. La India ha ido reduciendo progresivamente el número de afectados por la polio, pues si en 1985 ascendieron a 150 mil, en 1991 fueron 6.028, en 2009 totalizaron 741, y en 2010 se redujeron a 42.

El último caso se registró en enero de 2011 en un poblado rural de Bengala Occidental, donde como en otros territorios todavía hay familias que no dejan que sus hijos reciban la vacuna porque creen que produce infertilidad.

Destacan erradicación de poliomielitis en Europa

Hace 10 años se dio por erradicada la poliomielitis en Europa, y sin embargo hoy todavía es necesario estar alertas para mantener ese estado. Una década atrás el continente recibió el certificado que avala la erradicación del virus de la enfermedad en la región, aunque los países que lo ocupan debieron seguir superando retos, como mantener la supervisión, o afrontar la disminución de la inmunidad.

Hemos tenido muchos éxitos en la última década y podemos reconocerlos y aplaudirlos, pero no podemos conformarnos, afirmó la directora regional de la OMS para el continente europeo Zsuzsanna Jakab. Tenemos que seguir luchando contra el virus, pues “lo que se hace en Europa puede tener un impacto significativo no sólo en la región sino también en el mundo”, aseveró.

Por su parte, el presidente de la Comisión Regional Europea para la Certificación de la Erradicación de la Polio David Salisbury insistió en no relajarse ni olvidar los compromisos políticos a la hora de preservar “este estado libre sin polio”.

* Con información de la OMS y de las corresponsalías de Prensa Latina en Ginebra, Mogadiscio, Luanda, Nairobi, Islamabad y Nueva Delhi.